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Contenido: Ezequiel Tinajero Fuentes

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Para nadar más rápido...

...¡la ciencia!

Eres nadador. Te alimentas bien. Te entrenas como se debe. Nadie es más veloz que tú en el agua. ¿Qué más puedes hacer?

Puedes cambiar de traje de baño.

Hace cuatro años, en las olimpiadas de Sydney, Australia, los nadadores salieron a competir por primera vez en trajes de baño de cuerpo entero. Esta innovación reduce la fricción del agua contra el cuerpo.

El principal impedimento al que se enfrenta un nadador es la fuerza de fricción del agua. La fricción frena a todo lo que intente desplazarse por el líquido. Por eso muchos nadadores se quitan el vello corporal: un poquito menos de fricción (aunque sea apenas perceptible) puede darles esas centésimas de segundo de ventaja que necesitan para ganar.

En efecto, las diferencias entre atletas igual de bien alimentados y entrenados se reducen a una fracción de segundo. La innovación de los trajes de cuerpo completo reduce la fricción. Ésta depende de las propiedades del material que se desliza por el agua. El material del que están hechos estos guantes corporales tiene surcos muy pequeños que imitan los de la piel del tiburón. Estos surcos generan remolinos microscópicos en el agua que rodea al nadador. Así el agua pasa sin entrar bien en contacto con la superficie del traje.

En los cuatro años que han transcurrido desde las olimpiadas de Sydney, los investigadores de la marca Speedo han hecho adelantos. Por ejemplo, han descubierto que la piel del tiburón no es igual en todo el cuerpo del animal. La estructura de los surcos varía para ajustarse al flujo del agua en distintas partes de la anatomía. Los nuevos trajes tienen una estructura de surcos que cambia a lo largo del cuerpo. Hay trajes distintos no sólo para cada sexo, sino para el estilo de natación del que se trate (crol, mariposa...).


Piel de tiburón artificial. El nuevo material visto de cerca.

Los investigadores usaron la dinámica de fluidos para mejorar el traje. Por medio de computadoras, estudiaron el flujo del agua sobre distintas partes del cuerpo (el pecho y los glúteos, por ejemplo, generan más fricción que la entrepierna). También probaron en simulaciones de computadora distintos materiales. Luego hicieron pruebas con maniquíes y nadadores profesionales. Según la compañía, nuevo traje reduce la fricción 4% más que el de Sydney.

No todos están convencidos. No han faltado científicos que hagan pruebas independientes. Algunos de ellos afirman que el traje Fastskin no reduce la fricción apreciablemente. La fricción depende de muchos factores: el material, la forma del objeto, su velocidad... Quizá no sean tan fácil diseñar un material que reduzca la fricción para todos los nadadores en todas las circunstancias.

El nadador estadounidense Michael Phelps usará el nuevo traje en Atenas. La tecnología puede dar ventajas. ¿Será justo? ¿Qué dificultades te parece que pueda conllevar el que una sola compañía fabrique los adelantos tecnológicos que dan ventaja en un deporte?